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Compartimos el artículo publicado por la revista digital de arte, cultura y sociedad The Atlantic en la que destaca la figura de Prince Hall, uno de los fundadores de la masonería en Estados Unidos.

Su vida ha atraído una nueva atención en los últimos años por parte de académicos y líderes comunitarios, tanto porque merece ser ampliamente conocido y celebrado como porque insertar su historia en la historia de la fundación del país (EE.UU.) ejemplifica la promesa de una forma integrada de estudiar y enseñar la historia.

Massachusetts abolió la esclavitud antes de que el Tratado de París pusiera fin a la revolución americana, en 1783. La redactado por John Adams, sigue la declaración de la independencia en el anuncio que “todos los hombres nacen libres e iguales”. En esta declaración Adams siguió no solo la Declaración, sino también un panfleto de 1764 del abogado de Boston James Otis, quien teorizó y popularizó la idea familiar de “no hay impuestos sin representación” y también afirmó de manera inequívoca la igualdad humana. “Los colonos”, escribió, “Según la ley de la naturaleza son libres, como de hecho todos los hombres, blancos o negros”. En 1783, sobre la base de la cláusula de “libertad e igualdad” de la Constitución de Massachusetts de 1780, el presidente del Tribunal Supremo del estado, William Cushing, dictaminó que la esclavitud era inconstitucional en un caso que Quock Walker había presentado contra su esclavista, Nathaniel Jennison.

Muchos de los que vivimos en Massachusetts conocemos las líneas generales de esta historia y el papel inicial que jugó el Estado en contra de la esclavitud. Pero contada de esta manera tradicional, la historia deja fuera a otra figura transformadora: Prince Hall, un afroamericano libre y contemporáneo de John Adams. Desde su adquisición formal de la libertad, en 1770, hasta su muerte, en 1807, Hall ayudó a forjar una comunidad negra activista en Boston mientras elevaba la causa de la abolición a una nueva prominencia.

Hall fue el primer estadounidense en utilizar públicamente el lenguaje de la Declaración de Independencia con un propósito político distinto al de justificar la guerra contra Gran Bretaña. En enero de 1777, solo seis meses después de la promulgación de la Declaración y casi tres años antes de que Adams redactara la constitución estatal, Hall presentó una petición a la legislatura de Massachusetts (o Tribunal General, como se le llama) solicitando la emancipación, invocando las frases resonantes y las verdades fundamentales de la Declaración misma. Hall invoca los conceptos centrales de la teoría del contrato social, que basó la Revolución Americana, para defender una extensión del reclamo de igualdad de derechos para aquellos que fueron esclavizados. Reconoció y adoptó el marco intelectual de los nuevos arreglos políticos, pero también llamó deliberadamente el pecado original de la esclavitud en sí.

La memoria de Hall fue mantenida vigorosamente por miembros y archiveros de la logia masónica que fundó, y su nombre se puede encontrar en referencias históricas. Pero su vida ha atraído una nueva atención en los últimos años por parte de académicos y líderes comunitarios, tanto porque merece ser ampliamente conocido y celebrado como porque insertar su historia en la historia de la fundación del país ejemplifica la promesa de una forma integrada de estudiar y enseñar la historia.

Ya es bastante difícil arrojar nueva luz sobre una figura afroamericana que ha estado mucho tiempo en las sombras, una que de manera importante debería ser considerada un Fundador estadounidense. Puede resultar mucho más difícil rastrear el “árbol de relaciones” de un individuo y llegar a comprender a esa persona, de una manera granular e incluso cinematográfica, en el contexto completo de su propia sociedad: familia, escuela, iglesia,  organizaciones cívicas, comercio, gobierno. Hacerlo, especialmente para las figuras y comunidades que se han pasado por alto, nos da la oportunidad de contar una historia completa, de tejer múltiples perspectivas sobre los eventos de nuestra fundación política en una sola historia unida. También brinda la oportunidad de resaltar y enfatizar la acción de las personas que experimentaron opresión y dominación. En el caso de Prince Hall, el proceso de reconstrucción histórica aún está en marcha.

John Adams y Prince Hall se hubieran cruzado en las calles de Boston. Es casi seguro que se conocían el uno al otro. Hall no era una figura menor, aunque sus primeros días y su vida familiar están envueltos en algún misterio. Probablemente nació en Boston en 1735 (no en Inglaterra o Barbados, como algunos han sugerido). Es posible que viviera durante un período como hombre libre antes de ser emancipado formalmente. Pudo haber sido uno de los miles de afroamericanos que combatieron en el Ejército Continental; su hijo, Primus, ciertamente lo era.

Como hombre libre, Hall se convirtió durante un tiempo en peletero, pasó por un período de pobreza y, finalmente, dirigió una tienda, desde la que vendió, entre otras cosas, sus propios escritos en defensa de las causas afroamericanas. Probablemente no estuvo casado con cada una de las cinco mujeres de Boston que estuvieron casadas con alguien llamado Prince Hall en los años entre 1763 y 1804, pero puede que sí. Tampoco está claro si estaba casado con la madre de Primus, una mujer llamada Delia. Entre 1780 y 1801, los recaudadores de impuestos de la ciudad llegaron a unos 1,184 contribuyentes negros diferentes. Prince Hall y su hijo aparecen en esos registros de impuestos durante 15 de esos 21 años, lo que les da el período más largo de residencia registrada en la ciudad de cualquier persona negra que conocemos en esa época. La excelente disertación del historiador de la Universidad DePaul Chernoh M. Sesay Jr., completada en 2006, proporciona la revisión académica más completa y rigurosamente analizada de la  biografía de Hall que está disponible actualmente.

Hall dirigió la formación de la primera logia masónica negra en las Américas y posiblemente en el mundo. El propósito de formarla era proporcionar ayuda y apoyo mutuos y crear una infraestructura para la promoción. Casi seguramente catorce hombres se unieron a la logia de Hall en 1775, y en los años desde entonces hasta 1784, los registros revelan que 51 hombres negros participaron en la logia.

En un mundo sin pasaportes estables o documentos de identificación, la participación en la Orden podría proporcionar una prueba de su condición de persona libre. Ofrecía tanto apalancamiento como legitimidad. En el invierno y la primavera de 1788, Hall encabezaba una carga en Boston contra los esclavizadores que practicaban el engaño u otros medios para secuestrar a los negros en libertad, llevarlos a bordo y llevarlos a lugares distantes, donde serían vendidos a esclavitud. Presentó una petición a la legislatura de Massachusetts en busca de ayuda, pidiendo a los legisladores que “nos hagan la justicia que requiere nuestra condición actual”, y publicó su petición en periódicos de Virginia, Nueva York, Pensilvania y Vermont.

En el verano de ese año, un periódico hizo circular un extracto de una carta de un prominente bostoniano blanco que había ayudado a Hall en este mismo asunto. El autor anónimo de la carta informa que fue visitado por un grupo de hombres negros libres que habían sido secuestrados en Boston y que recientemente se habían emancipado y regresado a la ciudad.

Hall los acompañó a su casa y contaron la historia de su emancipación. Uno de los hombres que habían sido secuestrados era miembro de la logia masónica de Hall. Llevados al Caribe y puestos en la subasta, los secuestrados descubrieron que el comerciante al que se les ofrecía era él mismo un masón. El reconocimiento mutuo de una participación compartida en la masonería puso fin a la  transacción y les dio la oportunidad de recuperar su libertad.

La fundación de la logia no había sido fácil. Aunque Hall y sus compañeros probablemente fueron admitidos en la masonería en 1775, nunca pudieron obtener una carta formal para su logia de las otras logias de Massachusetts: el prejuicio era fuerte. De hecho, Hall y sus compañeros probablemente habían sido reclutados por miembros de una logia militar irlandesa, plantada en Boston con el ejército británico, que habían demostrado estar dispuestos a presentarles los misterios de la orden. La logia de Hall funcionaba como una sociedad masónica no oficial, la Logia Africana No. 1, pero recibió una carta formal solo después de que se enviara una solicitud a Inglaterra para obtener una orden judicial. La concesión de una carta por parte de la Gran Logia de Inglaterra finalmente llegó en 1787.

Habiendo descubierto a Hall a la ridícula edad de 43 años, desde entonces he convertido en una misión enseñar a otros sobre él. En el Centro de Ética Edmond J. Safra de Harvard, hemos emprendido una importante iniciativa para desarrollar planes de estudio y recursos de educación cívica. Entre los proyectos más  importantes se encuentra un curso de octavo grado de un año de duración llamado “Participación cívica en nuestra democracia”. Una de las unidades de ese curso se centra en la vida de Hall. A través de él y su exploración del significado de los contratos sociales y los derechos naturales, y de la oportunidad y la igualdad, enseñamos los fundamentos filosóficos de la democracia, llegando a través de Hall a textos en los que también se basó, y cuyos autores son lectura obligada para los estudiantes de octavo grado en Massachusetts, por ejemplo, Aristóteles, Locke y Montesquieu. Estos escritores y pensadores fueron figuras importantes para los masones en la época de Hall. 

Demasiados tesoros permanecen enterrados, que viven principalmente en historias orales, aún no integrados en nuestra historia compartida completa de registro. Esa historia puede darnos cuenta de formas inesperadas.

No hace mucho, estaba hablando con mi padre sobre Prince Hall y el plan de estudios que estábamos desarrollando. Sus oídos se aguzaron. Sólo entonces supe que mi abuelo también había sido miembro de los masones de Prince Hall